¿En qué consisten las pruebas hidrostáticas en tuberías?

Una máquina de pruebas hidrostáticas es el equipo utilizado para medir la fuerza o la integridad estructural de los recipientes a alta presión que se diseñan para la transportación de líquidos o gas. Entre los contenedores que pueden ser sometidos a las pruebas hidrostáticas se pueden encontrar las calderas, los cilindros de gas (de trasporte o almacenamiento) y tuberías de los sistemas de agua y gas.

De manera general, el uso de este tipo de equipos se encarga de asegurarse de que los diferentes tipos de contenedores no presenten fugas en la totalidad del recipiente, las tuberías y las conexiones, así como que sean estructuralmente seguros para ser operados por una persona o empresa, de lo contrario, el riesgo de fuga o explosión por la alta presión puede ser muy alto.

Para realizar las pruebas hidrostáticas en las tuberías o en los recipientes, es necesario que se coloque el objeto a evaluar en una cámara de acero que se llena con agua a presión normal; posteriormente, el agua a presión se bombea en el artículo que se está probando, de modo que el recipiente se expandirá, forzando el agua a salir de la cámara de acero y posteriormente se libera la presión, lo que hace forzar al agua para volver a la cámara de acero.

A partir de esta prueba se puede calcular la cantidad de agua que sale y la que retorna a la cámara de acero, lo que se utiliza para determinar si los contenedores y tuberías que se están probando pasan o fallan la prueba hidrostática. A partir de las pruebas se puede determinar si los artículos son seguros para uso, si requieren reparaciones o es necesario sustituirlos.

Un ejemplo de los artículos que se someten a este tipo de pruebas son los extintores de incendios, que por lo generan deben ser sometidos a una prueba hidrostática cada ciertos periodos para garantizar que son seguros. Con el tiempo, la caja que contiene los materiales repelente de fuego se puede debilitar por la fuerza de presión a la que es sometida, por lo que pierde su integridad, lo que en muchas ocasiones puede provocar un mal funcionamiento o incluso terminar en una ruptura por la cual se fugue el contenido y no cumplir con su misión de extinguir los incendios.

En caso de los contenedores, tuberías y conexiones que son sometidas a trabajos a muy alta presión, este tipo de pruebas deben realizarse de manera periódica, de acuerdo con las características establecidas por cada fabricante, de igual manera si se llegan a notar signos de corrosión o defectos estructurales que puedan provocar fallo en los recipientes herméticos que se encuentran bajo condiciones presurizadas.

Es por ello por lo que el contar con una máquina de pruebas hidrostáticas para realizar este tipo de exámenes es de suma importancia para muchas industrias, puesto que de esta manera pueden prevenir los accidentes debido a los contenedores, tuberías y demás componentes que se encuentren en mal estado, ya que cualquier fallo o daño puede disminuir de manera significativa su resistencia a la presión, por lo que incluso una mínima presión puede terminar provocando un accidente grave.

Este tipo de pruebas hidrostáticas también son recomendadas al momento de medir los niveles de integridad de los sistemas tubulares en las industrias del gas, el petróleo y los combustibles, que tienen como objetivo el tratar de prevenir una fuga que pueda ser muy perjudicial para la integridad estructural de todo el sistema, así como para el entorno que puede verse afectado por los derrames o fugas de los combustibles. De manera que se evitan pérdidas importantes y daños en el medio ambiente, como en los cuerpos de agua y en la naturaleza en general.

Cuando los oleoductos y los gasoductos están diseñados para un funcionamiento a determinadas presiones máximas de operación, es de suma importancia que se realicen las pruebas antes de poner en uso este tipo de sistemas de trasporte para el gas y el combustible a domicilio, así como derivados del petróleo.

Sin duda, las pruebas hidrostáticas son la mejor manera de mantener la seguridad de los sistemas que están encargados de mantener productos a altas presiones. El tener sistemas de contención y tuberías en buenas condiciones estructurales y que puedan soportar las presiones máximas internas antes de ser puestos en servicios o para realizar el mantenimiento de los sistemas, lo que garantiza su seguridad para el uso continuo.

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